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O que é o metaverso? Um guia para iniciantes sobre a mais recente obsessão da tecnologia

Alguns meses atrás, amigos e contatos de negócios começaram a me pedir um curso intensivo sobre minha pesquisa profissional estudando ambientes virtuais. O interesse deles reflete uma explosão – que você provavelmente já notou – de barulho e hype em torno de algo chamado “metaverso”.

Este artigo é uma introdução para iniciantes. Há muita cobertura mainstream sobre o assunto, mas muitas vezes confunde conceitos: a realidade virtual não é o metaverso (embora esteja relacionado), e a criptografia/Web3 por si só não é o metaverso (embora também possa ser relacionado). Confuso, eu sei. Seja você um empresário ou mero leitor, este é o meu melhor esforço para expor tudo.

O que é o metaverso?
Em 99,99% dos casos, desde que o termo seja usado corretamente, você pode substituir a palavra “metaverso” por “internet” e a frase terá o mesmo significado. Então, por que todo mundo está usando essa nova palavra chique? Acho que o analista Doug Thompson disse isso muito bem quando observou que “estamos usando o termo como um proxy para uma sensação de que tudo está prestes a mudar”.

Então, se o metaverso é apenas a internet – o que na internet está prestes a mudar? Para responder a essa pergunta, dividi este artigo em quatro partes:

1. Computação Espacial (O que é isso?)
2. Game engines (Oi?)
3. Ambientes Virtuais (Esse é o metaverso?)
4. Economias Virtuais (Por favor, não me diga que eu tenho que aprender sobre NFTs)

Para aqueles que querem minha definição do metaverso logo de cara, eu diria: O metaverso é a internet, mas também é uma coleção espacial (e muitas vezes 3D) de ambientes virtuais orientados por mecanismos de jogos. Há muita coisa faltando nessa definição (como avatares), mas se você for como muitas pessoas, isso já soará como uma salada de palavras da moda.

Vamos explorar.

1. Computação Espacial (e a História da Interface)
Para entender as mudanças que estão surgindo online, você precisa começar pela maneira aparentemente óbvia como atualmente acessamos a internet: computadores.

E para entender para onde estamos indo, você precisa olhar para a história das interfaces dos computador. Por interface do computador, estou me referindo à maneira como os humanos interagem com as máquinas digitais para fazê-los executar o que queremos.

Damos como certo o quão fácil e intuitivo trabalhar com computadores se tornou em nossas vidas, mas nem sempre foi tão fácil.

Um dos primeiros computadores, o Colossus Mark 2, foi desenvolvido pelos britânicos para decifrar códigos alemães em 1943. Crédito de imagem: The National Archives via Wikimedia Commons

Em meados do século 20, os engenheiros da “linguagem de programação” costumavam fazer coisas que envolviam enfiar as mãos nas máquinas reais para conectar cabos. Além disso, a maioria dos primeiros programadores de computador eram mulheres.

Então, os engenheiros inventaram uma nova interface usando cartões perfurados, o que nos permitiu manter nossas mãos para nós mesmos.

OCartões perfurados. Crédito da imagem: PNUD Ucrânia

Depois dos cartões perfurados vieram as linhas de comando (como o MS-DOS), que foram um avanço porque você podia interagir digitando palavras. Mas o momento de virada para os computadores foi a invenção da interface gráfica do usuário (GUI). Foi quando trabalhar com computadores passou a envolver clicar em imagens e é o que a maioria de nós considera “exatamente como eles funcionam hoje”. As GUIs agora são usadas em tudo, de caixas eletrônicos a máquinas de emissão de bilhetes, e são a razão pela qual pessoas comuns, não programadoras, como nós, podem usá-las.

Por que passar por essa história?

A questão é que em cada estágio do desenvolvimento que acabamos de descrever, trabalhar com computadores tornou-se mais fácil, mais acessível e mais pessoas poderiam usá-los.

Clay Bavor, do Google, cuja descrição dessa história e insights estou pegando emprestado aqui, coloca desta forma:

“Nas últimas décadas, toda vez que as pessoas faziam os computadores funcionarem mais como nós – toda vez que removemos uma camada de abstração entre nós e eles – os computadores se tornaram mais acessíveis, úteis e valiosos para nós. Nós, por sua vez, nos tornamos mais capazes e produtivos.”

Hoje, a próxima grande interface da computação está surgindo – ela ainda não tem um bom nome. Você já deve ter ouvido falar de conceitos como realidade aumentada, realidade virtual, realidade mista, computação imersiva ou qualquer outro acrônimo de duas letras.

O que todos esses conceitos compartilham é que eles envolvem o uso do espaço tridimensional. Isso é um grande negócio.

Meu colega da Singularity University, designer de interface Jody Medich, me ensinou o quão importante é o espaço 3D para o cérebro humano. O que faz sentido. Nascemos no espaço 3D. Nós crescemos vivendo no espaço 3D. Faria sentido que nossos cérebros e corpos fossem construídos para interagir no espaço 3D.

Portanto, este termo “computação espacial” está se tornando uma maneira comumente usada para se referir a essas interfaces. Tenha cuidado para não confundir isso com o metaverso, já que muitas pessoas de computação espacial não se consideram envolvidas ou parte de todo esse absurdo do metaverso. Mas está relacionado, e vamos chegar a isso.

Uma outra maneira de pensar nisso é considerar por que normalmente não vemos avós jogando consoles de videogame. Leva tempo para desenvolver as habilidades motoras para esmagar botões em um controlador da maneira certa. Da mesma forma, damos como certo que em algum momento tivemos que aprender as habilidades motoras para digitar.

No entanto, vemos mais avós jogando sistemas como o Nintendo Wii. Você pega um controle e balança os braços. Intuitivo, fácil e qualquer um pode fazê-lo. Essa é uma interface espacial. O grande problema é que mais pessoas, incluindo muito mais avós, podem se sentir confortáveis ​​usando computadores.

Geralmente, você também deve pensar em coisas espaciais como tendo as propriedades de se mover no espaço. Nesse sentido, embora não seja controlado usando uma interface espacial, um videogame tradicional como Fortnite é espacial (você se move), enquanto uma chamada de Zoom não é.

Para explicar por que isso é importante, costumo usar o exemplo da Protectwise (agora uma empresa da Verizon). Eles criam ferramentas para ajudar os profissionais de segurança cibernética a detectar ameaças aos seus sistemas de computador. Normalmente, uma pessoa de segurança cibernética vive a vida dentro de painéis analisando arquivos de log para sentir o que está acontecendo. E se esses dados pudessem ser transformados em um ambiente espacial? Agora, patrulhar o sistema de computadores da sua empresa é como jogar um videogame. Mais pessoas poderiam fazer isso, pois é mais intuitivo. Dá uma olhada:

Computação espacial como essa vêm ganhando vida online.

2. Game engines: ferramentas de construção para construir o metaverso
Aqui está o que pode se tornar uma das tecnologias mais importantes da próxima década. Game engine é a ferramenta de software que os desenvolvedores usam para construir (e executar) videogames. Nesses programas de software, você pode fazer upload de objetos 3D, aplicar regras sobre como esses objetos podem se mover, adicionar sons, etc. O Protectwise mostrado acima foi feito usando a game engine de jogo Unity.

Nos negócios, o termo “videogame” também é enganoso, pois sugere algo recreativo ou não sério. Mas à medida que o mundo se torna mais digital, os mecanismos de jogos estão alimentando as interfaces de computação para todos os tipos de indústrias.

Aaron Lewis aponta muito bem: “…as game engines estão basicamente comendo o mundo. Planejamento urbano, arquitetura, empresas de engenharia automotiva, música ao vivo e eventos, cinema, etc. mudaram muitos de seus fluxos de trabalho/processos de design para Unreal Engine e Unity.”

Tomemos como exemplo o novo Hummer elétrico; o primeiro carro a ter uma interface baseada em Unreal-Engine. O veículo recebe informações de seus sensores e as visualiza em 3D no painel. Esta é a computação espacial no mundo real.

Outro jargão que você pode começar a ouvir é “gêmeo digital”, que é a ideia de que coisas físicas (como um Hummer) podem usar seus dados de sensor para criar uma cópia de software de si mesmo dentro de um computador. Isso permite que os humanos interajam com objetos industriais simulados como se fossem computadores.

Um exemplo famoso é o Terminal 1 do Aeroporto Internacional de Hong Kong, que usa um gêmeo digital no mecanismo de jogo Unity para fornecer aos gerentes de instalações uma visão em tempo real da atividade dos passageiros e equipamentos que podem precisar de reparos. Pense nisso como a selfie 3D do terminal.

Embora haja mais coisas acontecendo no mundo das game engines do que eu possa explicar, existem dois mecanismos para saber: Unreal e Unity. A Unreal é de propriedade da Epic Games, a editora proprietária do Fortnite, e a Unity é uma grande empresa de capital aberto. (Pessoalmente, eu só usei o Unity porque ele foi projetado para ser amigável para iniciantes.)

A última coisa que você deve saber sobre game engines é que elas terão níveis alucinantes de melhoria nesta década. Você pode não ter visto a internet perder a cabeça com o lançamento de demonstração do mais novo Unreal Engine 5, mas muita gente enlouqueceu. Para um resumo acessível de por que é importante, Estella Tse me deu uma explicação muito clara.

E se você tiver 20 minutos de sobra, não deixe de ver isso:

A conclusão é que nesta década, os gráficos deixarão de parecer “gráficos”. O limite para a alta resolução do jogo está diminuindo, e veremos ambientes virtuais fotorrealistas que se parecem com a vida real. Isso significa que você deve tentar ver além da estética caricatural que a cobertura midiática do metaverso de hoje colocará em sua mente.

A Beyond Sports, por exemplo, é uma empresa holandesa que usa Unity e dados posicionais em tempo real retirados de esportes para renderizar eventos ao vivo à medida que acontecem dentro da realidade virtual. Imagine isso em 10 anos – andando dentro de um jogo ao vivo com seus amigos – e agora estamos nos aproximando do que poderíamos estar fazendo no metaverso.

E aqui temos uma boa definição de metaverso:

Se você começar a prestar atenção nisso, notará mecanismos de jogo em todos os lugares, o que é especialmente verdadeiro para…

3. Ambientes Virtuais
Agora que introduzimos a computação espacial e os mecanismos de jogo, chegamos onde a maior parte da cobertura mainstream do metaverso escolhe como ponto de partida.

Ambientes virtuais são os “lugares” nos quais estaremos entrando na internet de amanhã. Eles também são uma coisa complicada de definir. De muitas maneiras, Twitter e Discord (uma plataforma de mensagens online) já são ambientes virtuais onde as pessoas se encontram e trocam mensagens e informações.

Os ambientes virtuais que estou explorando aqui, no entanto, são os espaciais construídos em mecanismos de jogo, e existem dois tipos para explorar. A primeira é a realidade aumentada do mundo real, como o Pokémon Go.

O outro são os ambientes virtuais online ou puramente digitais mais tradicionais que você precisa sentar em um computador (ou colocar um gadget VR) para acessar, embora essa distinção seja arbitrária e já esteja caindo.

Pokémon Go é um exemplo útil de RA no mundo real. É um jogo espacial, construído usando Unity, que sobrepõe personagens 3D no mundo físico. Isso significa que podemos considerar Pokémon Go como parte do metaverso? Bem, pode se dizer que sim, talvez. A definição atual é escorregadia. Ainda estamos no estágio “defina seus termos”, então tome cuidado com isso na mídia.

No futuro, não serão apenas jogos – todo o mundo físico será como uma tela que podemos pintar com dados.

Para que tudo isso aconteça, as empresas de tecnologia estão se esforçando para construir o que é chamado de mirrorworld ou nuvem RA. Essas palavras significam a mesma coisa que o “gêmeo digital” de antes. Basta estender o conceito do terminal de aeroporto para toda a Terra e você terá uma ferramenta para construir coisas virtuais em nosso mundo cotidiano. Se você quiser se aprofundar nisso, escrevi este artigo explorando o impacto disso na sociedade.

Essa é outra maneira de dizer que a internet está saindo de nossos telefones e computadores e se fundindo com a realidade física – e é por isso que o Hummer pode fazer parte do metaverso. Veja, por exemplo, como a Niantic (empresa que roda o Pokémon Go), comercializa sua tecnologia para desenvolvedores.

Portanto, o metaverso não será apenas mundos de jogos de desenhos animados aleatórios construídos por desenvolvedores. Também serão réplicas digitais de espaços muito reais, provavelmente todo o planeta, e gêmeos digitais de coisas industriais como seu carro. Eventualmente, incluirá sentar em seu quintal com membros da família como avatares ou colocar um fone de ouvido VR para passear por outras cidades em tempo real.

Em seguida, vamos explorar mundos virtuais mais tradicionais. Talvez o exemplo mais conhecido seja uma plataforma chamada Second Life, que foi um grande fenômeno há cerca de 15 anos e ainda é grande hoje.

Se você não estiver familiarizado, Second Life é uma coleção de mundos virtuais construídos por usuários que você pode explorar como um avatar. Milhões de usuários se inscreveram e muitas coisas acontecem lá. Também é um bom lembrete de que sempre que você vir a mídia afirmar que algo é “o primeiro” baseado em virtual, isso provavelmente não é verdade.

Existe uma economia muito real no Second Life, onde os usuários compram e vendem bens e serviços virtuais, e tem sua própria moeda; o Linden Dollar.

Hoje, há todo um conjunto de plataformas que podem ser consideradas sucessoras do Second Life. Uma delas, a Rec Room, que acabou de levantar US$ 145 milhões e possui uma avaliação de US$ 3,5 bilhões; essa coisa está ficando séria. Outras plataformas incluem VRChat, Altspace, Decentraland e Somnium Space, entre muitas outras.

Outra coisa da moda a se fazer na linguagem do metaverso é falar sobre como jogos como Fortnite e Roblox são experiências incipientes do metaverso (o que é verdade). Na superfície, eles vêm mascarados como jogos, mas por baixo são ambientes espaciais onde as pessoas se encontram e vão cada vez mais aos shows de Travis Scott ou Lil Nas X.

A visão final do metaverso é que todas essas experiências (Beyond Sports, Pokémon Go, Fortnite, Roblox) se tornarão uma rede interconectada de ambientes virtuais – em outras palavras, a internet, mas para experimentar coisas.

Minha própria jornada em tudo isso começou há vários anos em uma plataforma chamada Sansar, originalmente lançada pela mesma empresa por trás do Second Life. Aqui, meu amigo Sam está me mostrando um espaço construído por um de seus usuários; Fnatic (uma das maiores equipes de eSports do mundo). Estou em um headset VR em casa em San Francisco enquanto Sam está em Los Angeles:

O que me impressionou é que eu estava “andando” com Sam dentro da internet. Além disso, aqui estava um site de comércio eletrônico de varejo para comprar roupas online. Assim como a world wide web deve ter atingido os CEOs em meados dos anos 90 com uma estranheza que poderia (ou não) ser relevante para os negócios, os CEOs de hoje provavelmente estão coçando a cabeça observando todo esse barulho do metaverso.

O que posso dizer é que, assim como a maioria das empresas hoje tem um site, em algum momento a maioria das empresas terá algum tipo de ambiente virtual 3D.

Com computação espacial, mecanismos de jogos e ambientes virtuais como esses, estamos diminuindo a distância entre as experiências que se tem na vida real (ir a um show, sair com os amigos etc.) e as experiências mediadas por um computador online. É para isso que conceitos como Ready Player One (um livro de Ernest Cline adaptado para um filme de Steven Spielberg) estão apontando.

E aqui temos nossa próxima descrição útil do metaverso:

Para unir tudo isso, o metaverso é a internet, mas também uma coleção espacial (e muitas vezes 3D), de ambientes virtuais baseados em mecanismos de jogos.

E assim como a internet de hoje absorveu vastas porções de nossa atividade econômica, o metaverso de amanhã consistirá em massivos… oh não, por favor, não NFTs… aí vem…

4. Economias Virtuais (e NFTs)
Uma das minhas estatísticas favoritas é que o Second Life ainda suporta uma economia anual de aproximadamente US$ 500 milhões (esse número cresceu durante a pandemia). O PIB do Second Life é maior do que as economias de alguns países do mundo real.

Fortnite, um jogo que não custa um centavo para jogar, ainda faturou US$ 9 bilhões em 2018 e 2019. Como? Eles vendem coisas no jogo para os jogadores se expressarem de várias maneiras, incluindo roupas virtuais, movimentos de dança e outros itens. De certa forma, o metaverso é apenas uma gigantesca indústria de moda virtual.

Se isso soa bobo ou estranho, pense em como alguém planeja cuidadosamente quais roupas usar ou qual foto de perfil usar no LinkedIn. Nos preocupamos com a forma como nos expressamos no mundo! Se vamos passar uma parte maior do nosso tempo online, não é tão bobo esperar que as pessoas queiram comprar bolsas Gucci caras para carregar no Roblox.

Então, onde os NFTs se encaixam em tudo isso? Entre outros usos, os NFTs oferecem a infraestrutura para permitir que as pessoas assumam a custódia dessas coisas virtuais.

Eu odeio fazer isso, mas vale a pena dar um passo gigante para trás para descompactar o que um NFT realmente é.

A primeira coisa a notar é que os NFTs são executados em blockchains. Um blockchain é realmente apenas uma planilha sofisticada do Excel que mantém o controle de quem possui o quê (como o que um banco faz para rastrear quem possui que dinheiro). Hoje, contamos com autoridades centralizadas, como bancos, para acompanhar quanto dinheiro há em quais contas, à medida que o dinheiro é embaralhado entre pessoas e empresas. A ideia por trás de um blockchain é que todos recebam uma cópia da mesma planilha, e o grande problema/descoberta é que, por meio de uma criptografia complicada (de onde vem a “criptografia” da criptomoeda), todas essas planilhas se comunicam e concordam sobre quais transações são legítimas.

Não há mais necessidade de autoridades confiáveis ​​centrais. Não há como hackear, alterar ou mexer com o que a planilha diz.

NFT significa token não fungível. A palavra-chave é ‘fungível’, o que significa que apenas você pode trocar algo por uma versão equivalente, e será igualmente valioso (o bitcoin é fungível porque não importa qual bitcoin você tenha – todos são igualmente valiosos). Não fungível é o contrário: cada item é único. É por isso que estamos vendo muita arte digital sendo comprada e vendida usando NFTs. NFTs usam blockchains para determinar quem possui o quê.

Essa mudança em direção a uma maneira descentralizada de gerenciar a vida online é chamada de Web3 (uma palavra que você ouvirá cada vez mais e vale a pena conhecer).

Vamos usar um exemplo real. Talvez você tenha visto a primeira página do The Wall Street Journal neste verão, quando uma NFT para uma imagem digital foi vendida por US$ 69 milhões.

Deixe-me economizar US $ 69 milhões e compartilhar o link onde o arquivo dessa imagem está online. Você pode salvá-lo em seu computador e agora você também possui o arquivo. Certo? Bem, mais ou menos, mas não no sentido que todos se preocupam.

A maior parte da cobertura da mídia não explica isso, mas a maioria dos NFTs não é a coisa em si; neste caso, o arquivo JPEG. O NFT é o token associado aos metadados que apontam para a coisa. Aqui estão os metadados para esse NFT, a propósito. Existe algo chamado “NFT on-chain”, mas não iremos até lá.

Pense em um NFT como o recibo. Aqui estão os metadados que uma pessoa rica agora possui como um ‘token’ (o NFT) na blockchain Ethereum, que aponta para aquele JPEG que você e eu acabamos de ver.

A razão pela qual os NFTs e o metaverso são confundidos com tanta frequência é que há uma expectativa de que e