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Implante cerebral transforma pensamentos em texto com 90% de precisão

Enviar mensagens de texto pode não ser mais rápido do que falar, mas para muitos de nós é uma maneira natural de se comunicar.

Graças a uma nova interface cérebro-computador (BCI), pessoas com paralisia agora podem fazer o mesmo – com um toque especial. Ao imaginar os movimentos de escrever cartas, um homem com lesão na coluna foi capaz de traduzir pensamentos em texto, a uma velocidade que rivaliza com a digitação com o polegar em um smartphone. A 90 caracteres por minuto e uma precisão de mais de 90 por cento após a autocorreção, o sistema supera todos os registros realizados anteriormente com implantes neurais.

O crux é um algoritmo baseado em uma rede neural popular e muito poderosa – rede neural recorrente (RNN) – além de alguns truques da comunidade de aprendizado de máquina. O resultado é um implante neural que usa IA para converter sinais elétricos do cérebro, gerados quando alguém imagina escrita à mão em texto que é exibido em um computador em tempo real.

“Isso pode ajudar a restaurar a comunicação em pessoas que estão gravemente paralisadas ou‘ presas”, disse o autor do estudo, Dr. Frank Willett, do Laboratório de Próteses Neurais de Stanford. “Deve ajudar as pessoas a se expressarem e compartilharem seus pensamentos. É muito emocionante.”

“Mindtexting” pode ser apenas o começo. O estudo sugere que, contra a crença comum, a IA parece ser melhor na decodificação de sinais cerebrais que fundamentam nossos comportamentos mais complexos, em vez de simples – um convite para reimaginar o potencial de uma simbiose cérebro-computador.

“Embora ainda haja muito trabalho a ser feito, o estudo de Willett e colegas de trabalho é um marco que amplia o horizonte das aplicações iBCI [interface invasiva cérebro-computador]”, disseram os drs. Pavithra Rajeswaran e Amy Orsborn, da Universidade de Washington, que não participaram do estudo. “Como ele usa métodos de aprendizado de máquina que estão melhorando rapidamente, conectar os modelos mais recentes oferece um caminho promissor para melhorias futuras.”

Digitando sem as mãos
O estudo faz parte do lendário projeto BrainGate, que liderou o desenvolvimento de interfaces neurais na última década para restaurar a comunicação em pessoas paralisadas. Para ser claro, esses “implantes” são fiéis ao seu nome: eles são microarranjos de minúsculos eletrodos em um chip que é inserido cirurgicamente na camada superior do cérebro.

BrainGate tem muitos sucessos alucinantes. Um é um implante que permite às pessoas pilotar braços robóticos com o pensamento. Outro sucesso ajudou pessoas paralisadas a moverem o cursor do computador com suas mentes em um tablet Android, expandindo seu universo digital para toda a esfera de aplicativos Android e, claro, e-mail e Google.

Tudo isso é possível porque o processador central, o córtex motor, ainda está intacto mesmo após a paralisia, pelo menos para movimentos relativamente simples, como alcançar ou agarrar. É como cortar o cabo do roteador sem fio: você perde o acesso online, mas a rede em si ainda está lá. Os implantes neurais tocam diretamente na fonte – os sinais elétricos que sustentam cada movimento nosso – decodificam-nos em uma linguagem que os computadores entendem e os usam para controlar outra saída: uma mão robótica, exoesqueleto ou um cursor na tela.

O problema? Usar sua mente para controlar um cursor para acertar letras em um teclado digital é terrivelmente lento. O implante de maior sucesso até agora tem em média 40 caracteres por minuto e requer cirurgia e treinamento. Mesmo um teclado de rastreamento ocular disponível no mercado que é não invasivo pode permitir que pessoas com paralisia digitem um pouco mais rápido.

O novo estudo teve uma abordagem completamente diferente: jogue fora o teclado.

Uma centelha de gênio
O participante do estudo, apelidado de T5, é um participante de longa data do BrainGate.

Em 2007, T5 sofreu um incidente traumático que danificou sua medula espinhal e o impediu de mover-se abaixo do pescoço. Em 2016, o Dr. Jaimie Henderson, um neurocirurgião de Stanford, implantou dois chips microarray na “área da mão” do giro pré-central esquerdo de T5, uma parte do cérebro que normalmente nos ajuda a planejar e controlar o movimento. Cada chip continha 96 microeletrodos para acessar a atividade elétrica do cérebro. Esses sinais neurais eram então enviados a um computador por meio de fios para processamento posterior.

É aqui que entra a magia. Os neurônios são um grupo barulhento e decifrar sinais específicos – códigos neurais – que controlam movimentos únicos